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29/04/2011

Navette spatiale : de plus ou moins bons et loyaux services (3)

  Tout juste 30 aespace, navette, endeavour, columbia, patrick, baudryns après leur entrée en service, les navettes spatiales vont donc se retirer de la scène. Ce soir, à 21 h 47 heure de Paris, Endeavour devrait quitter le pas de tir 39A, sur la base spatiale de Cap Canaveral, en présence du président Barack Obama et de sa famille. A bord, six astronautes, dont l'Italien Roberto Vittori, de l'Agence spatiale européenne. L'objectif de cette mission est de livrer divers équipements et ravitaillements à la station spatiale internationale (ISS). La mission doit durer entre 14 et 16 jours, avant un atterrissage à Cap Kennedy ou sur la base d'Edwards, en fonction des conditions météorologiques.

     Lancements au conditionnel

J'écris plus haut que le Shuttle « devrait » décoller. Car depuis 1981, le conditionnel a été utilisé très – trop – souvent pour ces lancements. Problèmes de météo, d'ordinateurs, de valves de pression ou de boosters ont retardé une bonne partie des 132 vols effectués pour l'instant. Ce soir, les chances de décoller avec une bonne météo sont de 80 %, demain de 70 % et dimanche de près de 90 %. Contrairement à son cahier des charges, la navette s'est révélée bien plus fragile qu'espéré, ce qui a bouleversé souvent l'ordre même des missions. Et fait passer le nombre de vols annuels de 50 à un maximum de... 6 !

Mon grand ami Patrick Baudry, qui a volé dix jours à bord de Discovery enespace, navette, discovery, patrick, baudry, canaveral juin 1985 (mission STS-51 G), connaît bien d'autres défauts de ce véhicule spatial. Avec ce ton cru des pilotes d'essai, il m'avait lancé le jour de l'accident de Columbia : « La navette devrait être dans un hangar depuis longtemps ! »

Et d'argumenter : « C'est certes un bel objet technologique, mais il ne présente aucune sauvegarde pour l'équipage. Au moindre pépin, on arrive à ces tragédies stupides ». En effet, au décollage, soit l'orbiter tente de se poser sur la piste de Cap Canaveral, soit s'il est trop haut, il doit se poser « sur la lancée », c'est-à-dire de l'autre côté de l'Atlantique, sur la base française d'Istres ou sur l'aéroport de Dakar. Soit exploser en vol, comme Challenger en 1986.

Pour l'ancien astronaute, consommer des vies précieuses pour des objectifs aussi minces que tourner autour de la Terre a quelque chose de profondément indécent : « Il vaudrait mieux penser plus loin, le retour sur la Lune, le débarquement sur Mars, pour vraiment avancer ». Le président Barack Obama semble vouloir enfin ouvrir les horizons des astronautes, en évoquant il y a quelques mois un premier survol humain d'un astéroïde, puis le grand voyage vers Mars. Mais pris entre les contraintes budgétaires et l'absence de lanceur lourd pour réaliser ces objectifs, l'attente risque d'être bien longue...

 La dernière dispersion

    L'aventure spatiale semble donc vouloir se limiter, pour les prochaines décennies, à tourner autour de la Terre en exploitant l'ISS. Qui, à partir de juillet, ne pourra plus être desservie que par les Soyuz russes et les ATV européens. Même si la NASA ouvre sa porte à des opérateurs privés, dont la société SpaceX, il est très peu probable qu'elle nous refasse le coup du vol lunaire humain dans les vingt prochaines années.

    Du coespace, navette, astronautes, structures, baudry, endeavour, columbia, discoveryup, la mise à la retraite des navettes laisse comme un goût d'inachevé dans la bouche. Car l'engin n'a pas atteint ses objectifs en matière de lancement de satellites commerciaux. Car il s'est révélé fragile en exploitation. Car malgré de réels succès dans le montage de grandes structures dans l'espace circumterrestre, il a démontré surtout les limites des ambitions de ses concepteurs.

    Après l'ultime vol de juin prochain, les quatre Shuttle restantes – Discovery, Atlantis, Endeavour et Entreprise qui, elle, aura servi uniquement aux essais dans l'atmosphère – seront dispersés dans des musées américains, notamment Washington et New York. La NASA vend même les tuiles du bouclier thermique, à une vingtaine de dollars l'unité. Comme à la fin du programme Apollo, l'agence va être confrontée à un gros problème de gestion de ses emplois et de ses centres spécialisés. Certes, certains d'entre eux travaillent déjà sur les lanceurs du futur. Mais ce futur n'est pas pour demain.

    N'allez surtout pas croire que je sois amer ou déçu. Depuis un demi-siècle, je me passionne pour l'aventureespace, planètes, navette, spatiale, columbia, baudry, endeavour, discovery spatiale, comme vous avez pu le constater sur ce blog. Je pense profondément que la curiosité et l'envie d'explorer vont un jour briser le carcan financier et administratif actuel. Il faudra un nouveau von Braun, un autre Korolev ou un prochain Goddard pour prendre la route des planètes, puis celle des étoiles. Et surtout, surtout, une véritable volonté politique pour que les Américains repartent « là-haut ». Ils nous ont si souvent étonnés, alors pourquoi ne pas leur faire confiance une fois encore ?

                                                            PHILIPPE DAGNEAUX